Samsung mira fuera de smartphones

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La marca Samsung es más conocida por sus smartphones y televisores de pantalla ancha. Sin embargo, tras bambalinas, el conglomerado también está alcanzando fama como fabricante contratista de medicamentos complejos para el tratamiento de enfermedades como el cáncer.

En un terreno reclamado en la costa occidental de Corea del Sur, Samsung BioLogics Co. está construyendo una fábrica de US$740 millones que le dará la capacidad de convertirse en el productor No. 1 por volumen de una clase de medicamentos llamados biológicos, muchos de los cuales son derivados de células de mamíferos.

El grupo Samsung se diversificó al sector farmacéutico en 2011. Ahora, está movilizando su experiencia en la fabricación de semiconductores y conocimientos técnicos de ingeniería para hacer que la fabricación de productos biológicos para la industria farmacéutica sea más eficiente. El mercado de medicamentos biológicos, que se utilizan para todo, desde el cáncer a la artritis, se estima que superará los US$223.700 millones en 2021, según un análisis de Inteligencia de Bloomberg.

Ser una potencia en los productos biológicos es crucial para Samsung, y para Corea del Sur. El Galaxy y otros productos electrónicos de consumo enfrentan una intensa competencia de Apple Inc. y marcas chinas como Huawei Technologies Co., y la empresa está lidiando con el arresto del líder de facto Jay Y. Lee en un escándalo que derrocó a la ex presidenta del país.

Si los últimos 40 años de crecimiento económico mundial fueron impulsados ​​por la tecnología, dijo Kim Tae-han, máximo ejecutivo de Samsung BioLogics, los próximos serán alimentados por donde converge con el cuidado de la salud.

Edison

En una entrevista en la sede de la compañía en Incheon, Kim dijo que está preparando el aumento de la producción y está en negociaciones para otros 15 nuevos contratos. La junta de Samsung le dio luz verde y US$2.000 millones para iniciar el negocio hace unos seis años. Sin embargo, por la fuerza de la demanda y el desempeño de los negocios, “¡ya he gastado US$3.000 millones!”, dijo Kim. Las ventas totalizaron 107.600 millones de won (US$95.800 millones) en el primer trimestre, un aumento del 2,1 por ciento respecto al año anterior, aunque la unidad aún registró una pérdida neta.

Más de 2.000 trabajadores de la construcción — la mayoría con experiencia en instalaciones de semiconductores — trabajan en la fábrica a una hora de Seúl. Se llama Edison y es la tercera planta de medicamentos de la compañía.

Los fármacos biológicos se producen a partir de células. Eso requiere un proceso de fabricación más complejo que las píldoras típicas — una mezcla de productos químicos — pero hace que los productos biológicos sean más eficaces y capaces de ser dirigidos hacia ciertas enfermedades.

La construcción de una planta biológica es similar a una de semiconductores. Hay cuartos limpios donde no puede haber polvo u otro tipo de contaminación, así que Edison se está construyendo sin tuercas o pernos para prevenir cualquier perforación.

Roche, Squibb

“Sabemos cómo optimizar el proceso”, dijo Kim, citando la experiencia en semiconductores. “Podríamos ser competitivos en calidad, velocidad y costo”.

Samsung ya es un fabricante contratista de algunos fármacos de gran éxito, incluidos para la Suiza Roche Holding AG y la estadounidense Bristol-Myers Squibb Co. Se necesitarán tres años para que la planta alcance su capacidad máxima después de estar terminada este año y abrirse a finales de 2018, dijo Kim.

A nivel mundial, la industria farmacéutica produce 4 millones de litros de medicamentos biológicos al año, y se prevé que se duplique para 2030, dijo Kim. Con su nueva planta, Samsung BioLogics se está posicionando para duplicar su cuota de mercado. Las acciones subieron un 24 por ciento este año, en comparación con un aumento del 13 por ciento en el índice de referencia Kospi.

Contratos

La empresa de Kim enfrenta a algunos formidables competidores, que también están en expansión. La suiza Lonza Group AG y la alemana Boehringer Ingelheim GmbH tienen extensos historiales en el negocio de fabricación de productos biológicos, y Fujifilm Holdings Corp. de Japón también entró en el negocio.

“Somos conscientes de las expansiones y las mayores inversiones en capacidades de cultivo de células de mamíferos por parte de Big Pharma y fabricantes de contrato en todo el mundo”, dijo Boehringer Ingelheim en un comunicado. La empresa está invirtiendo casi 700 millones de euros (US$767 millones) en la construcción de una planta de producción en Viena que creará cerca de 500 empleos, informó la compañía en un correo electrónico.

A Kim se le encargó encontrar nuevas industrias para Samsung en 2007. Pasó tres años supervisando a un equipo que estudió hasta 60 sectores de crecimiento en los que Samsung podría participar, incluyendo los autos eléctricos.

Convencer a la junta

Le tomó tres años convencer a la junta del grupo que valía la pena fabricar medicamentos. Un gran partidario fue Lee, quien permanece bajo custodia policial. Mientras que los proyectos en curso no han sido afectados por la detención de Lee, algunos proyectos estratégicos a largo plazo fueron suspendidos temporalmente, dijo Kim.

Samsung y otras empresas del sector se han beneficiado del apoyo del gobierno coreano a los negocios biofarmacéuticos. La Zona Económica Libre de Incheon ofreció a Samsung BioLogics el terreno de la fábrica durante 50 años sin renta, dijo la compañía. El nuevo presidente Luna Jae-in criticó la empresa durante su campaña, pero Samsung dijo en un correo electrónico que esperaba que impulsara las industrias biofarmacéuticas y de salud.

“El gobierno ha estado presionando para esto por unas pocas décadas, pero estamos en el principio”, dijo Laura Nelson Carney, analista senior de Sanford C. Bernstein. El gobierno ha ayudado a financiar una gran cantidad de investigación básica, cambiando los requisitos de cotización para que sea más fácil para las empresas emergentes de biotecnología recaudar dinero en los mercados públicos y presionar para favorecer las reglas favorables de transferencia de tecnología, dijo Carney.

Samsung no es el único jugador en el mercado doméstico. Un sinnúmero de otras compañías también han estado avanzando en la escena internacional de fármacos biológicos, ya sea mediante la fabricación por contrato o desarrollando sus propios biosimilares, que son versiones genéricas de fármacos biológicos.

“Queremos ser un líder mundial en cualquier industria en la que ingresemos”, dijo Kim. “Para el 2030, nos gustaría ser considerado como uno de los líderes mundiales en productos biofarmacéuticos”.

Bloomberg.-

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